66.96.147.114Region MetropolitanaSantiagoAguas / Jueves 20 de Abril del a�o 2017 /45 16:23 Horas.
El agua está fluyendo a través de la Antártida
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El agua está fluyendo a través de la Antártida

El agua fluye a través de la Antártida
Una nueva encuesta considera que el flujo de líquidos es más generalizado de lo que se piensa.

Los científicos han descubierto que las corrientes que fluyen estacionalmente marcan gran parte del hielo de la Antártida. Cada "X" rojo representa un drenaje separado. Hasta ahora, se pensaba que tales características existían principalmente en la península antártica del extremo norte (superior izquierda). Su presencia generalizada indica que el hielo puede ser más vulnerable a la fusión de lo que se pensaba anteriormente.
Crédito: Adaptado de Kingslake y otros, Nature 2017
En la primera encuesta a nivel continental, los científicos han encontrado drenajes extensivos de agua de fusión que fluye sobre partes del hielo de la Antártida durante el breve verano. Los investigadores ya sabían que tales rasgos existían, pero asumían que estaban confinados principalmente a las zonas más cálidas del norte de la Antártida. Muchos de los drenajes recién mapeados no son nuevos, pero el hecho de que existan en absoluto es significativo; Parecen proliferar con pequeños aumentos de temperatura, por lo que el calentamiento proyectado para este siglo podría magnificar rápidamente su influencia sobre el nivel del mar. Un estudio de acompañamiento analiza cómo estos sistemas podrían influir en las grandes plataformas de hielo que rodean el continente, que algunos investigadores temen que podrían colapsar, provocando aumentos catastróficos del nivel del mar. Ambos estudios aparecen esta semana en la revista científica líder Nature.

Los exploradores y los científicos han documentado algunas corrientes de la fusión antártica que comienzan a principios del vigésimo siglo, pero nadie sabía cuan extensos eran. Los autores descubrieron catalogando sistemáticamente imágenes de agua superficial en fotos tomadas desde aviones militares a partir de 1947, e imágenes de satélite a partir de 1973. Encontraron cerca de 700 sistemas estacionales de estanques interconectados, canales y corrientes trenzadas que bordeaban el continente por todos lados. Algunos corren hasta 75 millas, con estanques de hasta varios kilómetros de ancho. Comienzan tan cerca como 375 millas del Polo Sur, ya 4.300 pies sobre el nivel del mar, donde el agua líquida se pensó generalmente para ser raro a imposible.

"Esto no es en el futuro - esto es generalizado ahora, y lo ha sido por décadas", dijo el autor principal Jonathan Kingslake, un glaciólogo en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. "Creo que la mayoría de los científicos polares han considerado que el agua que se mueve a través de la superficie de la Antártida es extremadamente rara, pero encontramos mucho en áreas muy grandes". Los datos son demasiado escasos en muchos lugares para que los investigadores puedan saber si la extensión o el número de drenajes ha aumentado durante las siete décadas cubiertas por el estudio. "No tenemos ninguna razón para pensar que lo han hecho", dijo Kingslake. "Pero sin más trabajo, no podemos decirlo Ahora, mirando hacia adelante, será realmente importante averiguar cómo estos sistemas cambiarán en respuesta al calentamiento, y cómo esto afectará las capas de hielo".

Muchos de los drenajes nuevamente mapeados comienzan cerca de las montañas que empujan a través de glaciares, o en las áreas donde los fuertes vientos han limpiado nieve del hielo azulado subyacente. Estas características son más oscuras que la mayoría de la capa de hielo cubierta de nieve, y así absorber más energía solar. Esto causa la fusión, y en una pendiente, el agua líquida entonces derrite un camino cuesta abajo a través de la nieve que cubre. Si el continente calienta este siglo según lo proyectado, este proceso ocurrirá a una escala mucho mayor, dicen los autores. "Este estudio nos dice que ya hay mucho más derretimiento en curso de lo que pensábamos", dijo el coautor Robin Bell, un científico polar de Lamont-Doherty. "Cuando subas la temperatura, sólo va a aumentar".

La Antártida ya está perdiendo hielo, pero los efectos directos del agua de fusión, que generalmente se vuelve a congelar en invierno, son probablemente insignificantes por ahora. La preocupación entre los glaciólogos es que esto podría cambiar en el futuro. La mayoría de las pérdidas en este momento se está produciendo cerca de los bordes, donde gigantescos estantes flotantes de hielo unidos a la tierra están siendo erosionados por debajo calentando las corrientes oceánicas. Los estantes, que anotan las tres cuartas partes de la Antártida, ayudan a contener los glaciares terrestres detrás de ellos, ya medida que pierden masa, los glaciares parecen estar acelerando su marcha hacia el mar.

El ejemplo más dramático es la Península Antártica, que se extiende al norte de la capa de hielo principal, y donde las temperaturas promedio se han elevado 7 grados Fahrenheit en los últimos 50 años. En 1995 y 2002, grandes fragmentos de la plataforma de hielo Larsen de la península se desintegraron repentinamente en el océano en cuestión de días. Los científicos ahora sospechan que la puesta en común del agua estaba funcionando; El líquido tiende a hundirse, fracturar el hielo con calor o presión, o ambos, hasta que se alcanza un punto de rotura. Hoy, otra pieza gigante del Larsen se está quebrando, y podría separarse en cualquier momento.

Más al sur, las temperaturas se han mantenido más o menos estables, pero muchos de los arroyos recién descubiertos ya se dirigen desde el interior hacia los estantes de hielo, o se originan en los estantes mismos. Eso levanta el espectro de que tales colapsos podrían ocurrir a través de muchos tramos más vastos de la Antártida este siglo, si el calentamiento se desarrollara como se esperaba, dijo Kingslake.

Por otra parte, un estudio acompañado dirigido por Bell encontró que un drenaje de largo plazo en la plataforma de hielo de Nansen de la Antártida Occidental puede realmente ayudar a mantener el estante junto. El sistema elaborado del río en el estante de 30 millas de largo se observó por primera vez en 1909, por un equipo de la expedición dirigida por el explorador británico Ernest Shackleton. Desde entonces, las imágenes aéreas y la teledetección muestran que se ha mantenido notablemente estable, drenando eficazmente el exceso de agua de fusión durante el verano a través de una serie de profundos pozos y una cascada de 400 pies de ancho en el océano. "Podría desarrollarse de esta manera en otros lugares, o las cosas podrían convertirse en charcos gigantes", dijo Bell. "El hielo es dinámico y complejo, y todavía no tenemos los datos".

Cerca del otro polo, las corrientes de fusión y los estanques de temporada son mucho más comunes en la capa de hielo de Groenlandia, que se está calentando rápidamente, y su creciente influencia puede contener lecciones. En los últimos años, hasta el 90 por ciento de la superficie de hielo de Groenlandia ha sufrido un cierto grado de fusión estacional. Gran parte del agua probablemente permanece en o cerca de la superficie y se vuelve a congelar en invierno. Pero en algunas áreas, se está hundiendo a través de agujeros profundos a la roca subyacente, lubricando el deslizamiento de los glaciares hacia el mar. En otros, el agua puede volver a congelarse cerca de la superficie en hojas sólidas que pueden canalizar más fácilmente el derretimiento de la superficie al mar en temporadas sucesivas. Hasta hace poco, los icebergs descargados de los glaciares eran el principal contribuyente de Groenlandia al aumento del nivel del mar. Pero entre 2011 y 2014, el 70 por ciento de los 269 millones de toneladas de hielo y nieve de Groenlandia perdidos en el océano provenían directamente del agua de deshielo, no de los icebergs.

Los drenajes visibles de la Antártida pueden ser la punta del proverbial iceberg. Otro estudio realizado por un equipo separado publicado en enero reveló que la plataforma de hielo Roi Baudouin de East Antarctica alberga un drenaje líquido casi invisible bajo la nieve. El equipo, liderado por el científico polar Jan Lenaerts de la Universidad de Utrecht, lo detectó usando imágenes de radar y perforación. Sospechan que tales características se esconden en muchos lugares. Y a diferencia de los arroyos de superficie, estos están aislados, por lo que pueden permanecer líquidos durante todo el año.

Helen Fricker, glacióloga de la Scripps Institution of Oceanography, que no participó en los nuevos estudios, dijo de la encuesta a nivel continental: "Sabíamos que había otras zonas [fundidas], pero no sabíamos exactamente lo extensas que son. Es un estudio realmente bonito, como lo hace precisamente eso ". Douglas MacAyeal, un glaciólogo de la Universidad de Chicago que tampoco participó en los estudios, dijo que hasta hace poco "nadie estaba interesado en fundirse", porque la mayoría de los científicos pensaban que era relativamente raro. Ahora, dijo, "Estamos trabajando duro para averiguar si estas cosas son relevantes para las predicciones del nivel del mar".

Vídeo: https://www.youtube.com/watch?v=dAOBbXQys78


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